Litio en Argentina: por qué la producción nacional queda en manos de una empresa

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Litio en Catamarca

Las dos empresas que producen litio en Argentina serán ahora una sola. Esto es así tras la fusión de la estadounidense Livent -que explota el Proyecto Fénix en Salar del Hombre Muerto, Catamarca- y la australiana Allkem -que extrae el litio del Salar de Olaroz, en Jujuy.

Ambas compañías serán ahora Arcadium Lithium, a cargo de los únicos dos proyectos argentinos en fase de producción, de los 38 emprendimientos que se encuentran en diferentes etapas en el territorio nacional.

Los dos principales propietarios de acciones de Livent son Blackrock y Vanguard, dos de los fondos de inversión más grandes del mundo, radicados ambos en EE.UU.

En el caso de Allkem, sus principales accionistas son las empresas bancarias y financieras JP Morgan (EE.UU.) y HSBC (Reino Unido).

Todos esos fondos son, a la vez, tenedores de bonos de la deuda externa argentina.

Allkem y Livent tuvieron US$ 1.900 millones de ingresos totales combinados en 2022 y un equipo global de más de 2.600 empleados. De esta manera, Arcadium Lithium se convierte en uno de los mayores productores de productos químicos de litio en el mundo.

Allkem, además, posee en Argentina otros dos proyectos en fases de construcción y prefactibilidad en Catamarca (Salar de la vida) y Jujuy (Salar de Caucharí).


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Denuncias por subfacturación

Tanto Allkem como Livent recibieron distintas denuncias por subfacturación en Argentina, por exportar el carbonato y el cloruro de litio a precios mucho más altos que los declarados, con el fin de pagar menos impuestos.

En el caso de Livent, esta empresa decidió pagar a mediados de 2023 una multa de más de 5.000 millones de pesos tras la denuncia de la Aduana por haber declarado exportaciones a un precio hasta cinco veces menor que el de mercado. La firma había negado en un principio la acusación, pero terminó por admitirla y pagar.

Además, en octubre de 2023, la Afip denunció a la empresa Galaxy Lithium (que se fusionó con Orocobre para formar Allkem en 2021) por evasión simple y evasión agravada entre 2018 y 2019, un año después de que la compañía habría presentado una declaración jurada presuntamente engañosa.

Según Afip, desarticuló “maniobras fraudulentas por parte de la empresa para disminuir sus pagos en el impuesto a las ganancias por casi $ 200 millones”.

Además, la Cámara Latinoamericana del Litio realizó un informe sobre este mercado y monitoreó los precios declarados por Livent y Allkem en sus exportaciones de litio desde Argentina.

Al respecto, señaló que estos datos “confirman que los precios declarados no reflejan el verdadero valor del carbonato de litio como commodity”, y advierte sobre la falta de controles de distintos organismos del Estado.

La conexión con el Gobierno de Jujuy

En el caso de la ahora ex Allkem, la provincia de Jujuy participa con el 8,5% de las acciones del proyecto Salar de Olaroz, a través de Jemse (Jujuy Energía y Minería Sociedad del Estado).

Esta polémica empresa estatal -controlada en su mayoría por funcionarios de la gestión del ex gobernador Gerardo Morales- impide el acceso a cualquier información relacionada con la concesión del litio o sus demás actividades.

En ningún caso funcionaron las solicitudes de acceso a la información efectuadas por RUIDO para que la gestión del entonces gobernador Morales aportara datos públuicos para el informe Los dueños del litio en Argentina.

Ni siquiera se puede acceder al contrato de concesión de Jujuy con Allkem -la empresa que, en sociedad con Toyota, opera la producción de litio en el Salar de Olaroz.

Y si bien Catamarca, Santa Cruz, Salta y San Juan adhirieron a la Iniciativa EITI de Transparencia para las Industrias Extractivas (Argentina lo hizo en 2019), Jujuy aún no decidió dicha adhesión.

En Jujuy, además, se dejó sin efecto -por el decreto 9194 del 3 de mayo de 2019- una norma que exigía un análisis extra de los estudios de impacto ambientales sobre los proyectos mineros de primera categoría, como es el litio. Estaba a cargo de un Comité de Expertos para el Análisis Integral de Proyectos de Litio.

Argumentan que esa tarea se superponía con la que realiza la Unidad de Gestión Ambiental Minera Provincial (Ugamp) como órgano consultivo multidisciplinario, integrado por diversos sectores.

La importancia del litio

El litio se ha convertido en los últimos años en uno de los minerales que más interés despierta en el mundo, debido a su utilización en baterías para celulares, tablets, computadoras portátiles y, más recientemente, en vehículos eléctricos e híbridos.

Si bien se trata de un recurso relativamente abundante en nuestro planeta, son muy pocos los depósitos en los que se encuentran niveles de concentración suficientes para su explotación.

Argentina es uno de los cuatro productores mundiales más grandes de productos derivados del litio. Junto a Chile y Bolivia integra el “Triángulo del litio”, con un 65% de los recursos mundiales. Argentina y Chile producen actualmente 30% del litio en el mundo. Y sólo Argentina tiene el 20,5% de las reservas mundiales.